Ältester Theropod-Dinosaurier im Vereinigten Königreich in Südwales entdeckt

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Wissenschaftler des Natural History Museum und der Universität Birmingham haben anhand von Exemplaren, die in einem Steinbruch in Pant-y-ffynnon in Südwales gefunden wurden, eine neue Dinosaurierart beschrieben.
Nach einer neuen Art von Ankylosaurier ist Pendraig milnerae die zweite neue Dinosaurierart, die Wissenschaftler des Museums in den letzten Wochen beschrieben haben.

Bei dem neuen Dinosaurier handelt es sich um einen Theropoden, eine Gruppe, zu der auch T. rex und moderne Vögel gehören. Pendraig milnerae ist das früheste Beispiel eines Theropoden, das bisher im Vereinigten Königreich gefunden wurde. Er lebte vor 200 bis 215 Millionen Jahren während der späten Triaszeit. Er hatte wahrscheinlich eine Körpergröße, die in etwa der eines heutigen Huhns entspricht, und war einschließlich seines Schwanzes etwa einen Meter lang.

Die fragmentarischen Fossilien der Art bestehen aus einem gelenkigen Beckengürtel, dem Kreuzbein und den hinteren Rückenwirbeln sowie einem zugehörigen linken Oberschenkelknochen und aus zwei weiteren Exemplaren, die einen isolierten Rückenwirbel und einen Teil des linken Sitzbeins umfassen.

Dr. Stephan Spiekman, wissenschaftlicher Mitarbeiter am Natural History Museum und Erstautor der Studie, sagte: „Pendraig milnerae lebte am Anfang der Evolution der fleischfressenden Dinosaurier. Aus den uns vorliegenden Knochen geht eindeutig hervor, dass es sich um einen Fleischfresser handelte, aber zu Beginn der Evolution dieser Gruppe waren diese Tiere recht klein, im Gegensatz zu den sehr berühmten fleischfressenden Dinosauriern wie T. rex, die sich erst viel später entwickelten.

Dr. Spiekman und seine Kollegen beschrieben die Art und nannten sie Pendraig milnerae: Pendraig bedeutet auf Mittelwalisisch ‚Oberster Drache‘, eine Anspielung auf die wahrscheinliche Position der Art als Spitzenprädator in diesem Gebiet und ihre Entdeckung in Wales, und milnerae zu Ehren von Dr. Angela Milner, die am 13. August 2021 verstorben ist und die maßgeblich an der Wiederauffindung des Exemplars beteiligt war sowie einen wichtigen Beitrag zu unserem Verständnis der theropoden Dinosaurier im Vereinigten Königreich geleistet hat.

Dr. Susannah Maidment, eine leitende Forscherin für Paläobiologie am Museum, die mit Angela zusammengearbeitet hat, sagt: „Ich sagte Angela, dass ich das Exemplar nicht finden könne, und sie ging weg und hatte es etwa drei Stunden später.

Sie fand es in einer Schublade mit Krokodilmaterial. Sie muss das Exemplar vor ihrem geistigen Auge gehabt haben, als sie zuvor in dieser Schublade gesucht hatte. Ohne sie wäre diese Arbeit nicht möglich gewesen.

Sie war nicht nur die führende Dinosaurierforscherin, sondern hatte auch eine leitende Verwaltungsposition als stellvertretende Leiterin der Paläontologie inne, als Frauen in der Regel keine solchen Positionen im Museum innehatten.

Sie hat mich wirklich inspiriert und war unglaublich hilfreich, als ich im Museum anfing. Sie tat alles, um mir den Weg zu zeigen, und das gilt für mich und viele andere, darunter drei der Autoren dieser Arbeit.

Die Entdeckung dieser neuen Art könnte auch ein Beweis für eine mögliche Inselzwergenbildung bei den Arten in diesem Gebiet sein, aber das ist derzeit noch nicht erwiesen.

Das Gebiet, in dem diese Exemplare gefunden wurden, war höchstwahrscheinlich in der Zeit, in der sie lebten, eine Insel“, erklärt Dr. Spiekman. Arten, die auf Inseln leben, neigen oft dazu, kleiner zu werden als die auf dem Festland – ein Phänomen, das als Inselzwergwuchs bezeichnet wird.

Da die fossilen Reptilien aus diesem Gebiet, einschließlich Pendraig, alle recht klein sind, haben wir mit Hilfe statistischer Analysen untersucht, ob Pendraig ein Inselzwerg gewesen sein könnte. Die Ergebnisse deuten darauf hin, dass Pendraig in der Tat klein ist, selbst für einen Theropoden aus dieser Zeit, aber nicht einzigartig klein.

Außerdem konnten wir anhand verschiedener Merkmale an den Knochen feststellen, dass die Exemplare von Pendraig zwar nicht sehr jung, aber wahrscheinlich auch nicht ausgewachsen waren. Pendraig könnte also etwas größer geworden sein als die uns bisher vorliegenden Exemplare, was unsere Möglichkeiten zur Durchführung zuverlässiger Analysen der Körpergröße einschränkt.

Vor diesem Hintergrund benötigen wir mehr Beweise von weiteren Arten, um das Potenzial für Inselzwergwuchs in diesem Gebiet während dieser Zeit zu untersuchen, aber wenn wir es beweisen könnten, wäre es das früheste bekannte Vorkommen dieses evolutionären Phänomens.

Richard Butler, Mitautor der Studie und Professor für Paläobiologie an der Universität Birmingham, sagte: „Dinosaurierfunde sind in Wales wirklich selten, und dies ist erst die dritte Dinosaurierart, die aus dem Land bekannt ist. Es ist sehr aufregend, mehr über die Dinosaurier zu erfahren, die hier im Vereinigten Königreich während der Trias lebten, genau zu Beginn der Dinosaurier-Evolution.

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